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Aaron Swartz era un hacker en el mejor sentido de la palabra. A los 14 años fue coautor de las especificaciones RSS 1.0. Desde entonces se convirtió en un miembro de la W3C, RDF Core Working Group, codiseñó el formato del lenguaje Markdown, con John Gruber, ayudó a diseñar la capa de código de las licencias Creative Commons, desarrolló la arquitectura del sistema de Open Library. También fundó Infogami, una empresa que se fusionó con Reddit, por lo cual se convirtió en propietario de la misma empresa fusionada, estuvo involucrado en muchos otros proyectos.

Recibió atención de los medios después de la recolección de artículos de revistas académicas JSTOR con el fin de ponerlos a disposición en redes P2P. El martes 19 de julio de 2011, como consecuencia de las descargas de documentos académicos, reseñas y publicaciones protegidas por los derechos de autor, realizadas en el mes septiembre del 2010, Swartz fue acusado de haber utilizado un script para descargar 4.8 millones de artículos y documentos, y de acuerdo a la denuncia, para compartirlos en otros sitios de descargas, aunque no existe evidencia de esto.

Swartz fue hallado muerto en su apartamento de Crown Heights, Brooklyn, el 11 de enero de 2013. El Médico Forense de Nueva York declaró que se había ahorcado. En el momento de su muerte, Swartz -si se le condenaba- se enfrentaba a un máximo de 4 millones de dólares en multas y a más de 50 años de prisión, después de que el gobierno aumentase el número de cargos contra él de 4 a 13. La familia y la pareja de Swartz crearon una página web memorial en la cual publicaron una declaración, que decía: “Usó sus prodigiosos talentos como programador y tecnólogo no para enriquecerse, sino para hacer Internet y el mundo un lugar más justo y mejor”. Su amigo, el periodista Cory Doctorow, escribió un mensaje de homenaje, en el que descarta que se suicidara por los procedimientos legales en su contra, sino porque “había tenido problemas con la depresión durante años, y había escrito públicamente sobre ellos”.

Tim Berners-Lee escribió el 12 de enero del 2013 a una lista de correo del W3C: “Aaron está muerto. Caminantes del mundo, perdimos a uno de nuestros sabios. Hackers por derecho, perdimos a uno de los nuestros. Padres todos, perdimos a un hijo. Lloremos”.  Cientos de académicos e investigadores publicaron sus trabajos que son de escasa circulación, en los que muchos no son de libre acceso como un homenaje póstumo.  Lawrence Lessig a través del sitio web de Creative Commons reconoció su trabajo y dijo: “Aaron era un amigo muy querido para todos nosotros, y una inspiración para mí y para muchos de ustedes. Nuestras oraciones están con sus padres y los que supieron de su amor. Pero todo lo que construimos para siempre sabrá el producto de su genio”.

Tim O’Reilly, dueño de la editorial O’Reilly, se une al homenaje a Swartz. O’Reilly ha escrito: “Open Government (Gobierno Abierto), se publicó en el 2010 vía O’Reilly Media. Los Estados Unidos han elegido un presidente en el 2008, el cual, en su primer día de trabajo, generó una orden ejecutiva comprometiendo a su administración a un “nivel sin precedentes de acceso y apertura a la información pública del gobierno”. Los que han contribuido en Open Government han luchado por mucho tiempo por la transparencia y apertura en el gobierno [de los Estados Unidos], así como en la lucha por tener acceso a la información que es pública. Aaron Swartz fue uno de esos colaboradores a ese texto (capítulo 25: ¿Cuándo es la transparencia útil?). Aaron era un  hacker, un activista, un constructor, un miembro respetado y respetable de la comunidad tecnológica. O’Reilly Media ha decidido poner de manera gratuita el libro Open Government en honor a Aaron”. (El tag usado en Twitter es #PDFtribute).

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