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El GPS de los smartphones podrían funcionar como sistemas de alerta temprana para terremotos en las regiones donde su uso sea generalizado, refieren los científicos del Servicio Geológico de Estados Unidos. Esta tecnología ayudaría a zonas del mundo donde no existen eficientes sistemas de alerta por ser demasiado costosos.

El equipo ha descubierto que los receptores GPS (Global Positioning System) de los smartphones pueden detectar el desplazamiento de tierra causada por el movimiento de una falla geológica en grandes terremotos. Los investigadores han diseñado ahora un método que permite enviar estos datos de desplazamiento a un servidor central para que estime rápidamente la magnitud del terremoto.

La autora principal del estudio, Sarah Minson, advierte de que gran parte de zonas de actividad sísmica elevada en el mundo no poseen sistemas de alerta sísmica. “La mayoría de la población no recibe alertas de terremotos debido principalmente al coste de la construcción de las redes de vigilancia científicas necesarias”.

“El problema del envío de alertas podría solventarse con el uso de la tecnología de datos cruzados GPS, ya que el consumo de dispositivos electrónicos está aumentando en regiones que no disponen de la tecnología científica necesaria para la detección de terremotos”.

Se estima que los smartphones superaran los 2.000 millones de terminales a finales de este año, muchos de ellos en países como China (500 millones) e India (200 millones).

En los ensayos, los científicos realizaron dos simulaciones para poner a prueba la capacidad de los sensores GPS a nivel de usuario para localizar los terremotos. Una de ellas, estuvo basada en un modelo de terremoto estándar de la zona de la falla Hayward, que discurre a través de la Bahía de San Francisco. El otro se realizó con los datos reales del terremoto y tsunami de Tohoku de 2011 en Japón.

Para las simulaciones de falla de Hayward, los autores demostraron que los datos GPS mejorados con una tecnología llamada SBAS (Sistema de Aumentación Basado en Satélites), podían utilizarse para emitir advertencias cinco segundos antes de que las ondas sísmicas llegaran a los principales centros de población, como San Francisco y San José.

En el ejemplo del Tohoku, investigadores utilizaron datos GPS en bruto llamados códigos C/A, el mismo tipo de información que la suministrada por los datos cruzados de los smartphones para demostrar que las alertas de terremoto tempranas se podían emitir antes de que las ondas sísmicas de alta mar llegaran a Tokio, y que una advertencia de tsunami podría haber sido emitida antes de que la inundación llegara a las costas de Japón.

Sin embargo, para que un sistema de alerta de fuentes cruzadas pueda ser una realidad, los fabricantes tendrían que permitir a los usuarios el acceso a datos del tipo código C/A, advierten los autores.

Referencia: Science

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