ITER: El experimento más caro de la historia

Desde el primer experimento de fusión en 1960 por parte de la antigua Unión Soviética, se han gastado miles de millones, ahora con el objetivo de crear una fuente de energía sustentable y con una inversión inicial de 13 mil millones de euros se está construyendo el Reactor Experimental Termonuclear Internacional (ITER) con sede en Francia y que tiene previsto entrar en funcionamiento en 2023.

El proyecto ITER un esfuerzo de colaboración entre la Unión Europea, China, India, Japón, Corea del Sur, Rusia y Estados Unidos, quienes piensan que tendrá el potencial de sacar a la humanidad de su adicción a los combustibles fósiles.

La fusión nuclear es el proceso mediante el cual dos núcleos atómicos se unen para formar uno de mayor masa atómica. Este nuevo núcleo tiene una masa inferior a la suma de las masas de los dos que se han fusionado para formarlo y esta diferencia de masa es liberada en forma de energía. 

La fusión de núcleos ligeros es la fuente de energía que alimenta al sol. Una planta de fusión utiliza la reacción entre el tritio y el deuterio. El proceso produce un núcleo de helio y neutrones. Entonces la energía del neutrón se cosecha para la producción de electricidad. Los expertos estiman que los recursos mundiales de deuterio y litio pueden satisfacer las demandas de energía del mundo durante millones de años.

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El reactor tendrá un peso aproximado de 23,000 toneladas y requerirá para su albergue de un edificio de al menos 60 metros de altura. Actualmente ya diversos países ya están fabricando parte de sus componentes para ser enviados a Francia, pues la escala y las cantidades son prodigiosas.

En seis diferentes países miembros del ITER se están produciendo sus componentes, por ejemplo actualmente se están fabricando 80.000 kilómetros de cables superconductores de niobio-estaño para los imanes del reactor, lo suficiente para envolver al plantea 2 veces alrededor del ecuador. Las bobinas en forma de D gigantes de alambre que son los electroimanes utilizados para contener el plasma serán cada de 14 metros de altura y pesaran 360 toneladas, tanto como un jumbo completamente cargado, de los cuales ITER necesitara 18 de estos imanes.

Aunque quizás la estadística más alucinante sobre el ITER, y una de las razones por las que está siendo construido por una colaboración internacional, es su costo ya que aunque la inversión inicial es de 13 mil millones de euros se espera que pueda alcanzar los 16 mil millones, por lo que lo hará el experimento más caro jamás construido, dos  veces más caro que el CERN.

Referencia: ITER

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