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Un robot en un laboratorio de la Universidad de Michigan, en Estados Unidos, puede correr como un humano. De hecho este robot presenta la agilidad de una máquina con piernas. A un paso de unas 6.8 millas por hora, se cree que MABEL es el robot bípedo con rodillas más rápido del planeta. “Es asombroso“, dijeron Jessy Grizzle, Jerry W. y Carol L. Levin, profesor de ingeniería del departamento de ingeniería eléctrica y ciencias de la computación de la mencionada universidad. “Nunca vimos a una máquina haciendo los movimientos que hace ésta“.

MABEL se construyó en el 2008 en colaboración con Jonathan Hurst, quien en ese entonces era un estudiante de doctorado del Instituto de Robótica de la Universidad Carnegie Mellon. Girzzle y los estudiantes de doctorado de la Universidad de Michigan, Koushil Sreenath y Hae-Won Park, han pasado los años mejorando el entrenamiento de MABEL. Han progresado en los algoritmos de retroalimentación que permiten mantener al robot balanceado mientras reacciona con el medio ambiente en tiempo real.

MABEL empezó caminado suave y rápidamente sobre superficies planas. Entonces se le movió a superficies no tan planas. Más adelante, en julio, hizo su primer calentamiento aeróbico y con eso, Sreenath alcanzó la última meta de su investigación, solamente pocos días antes de su examen doctoral.

Pocos robots pueden correr y los investigadores dicen que no hay máquina que pueda hacer lo que hace MABEL. su peso está distribuído como el de una persona. Tiene un torso fuerte y ligero, piernas flexibles con resortes que actúan como tendones. MABEL  está en el aire el 40% de cada paso. “Es como un corredor real“, dice Grizzle. Otros robots casi pueden caminar. A esto le llaman “la fase de vuelo“, que es cuando ambos pies están en el aire y en estos casos dichos robots no están más de 10% de cada paso.

Nosotros vemos aplicaciones potenciales extraordinarias para la investigación de robots con piernas: exoesqueletos, que permiten a las personas atadas a una silla de ruedas a caminar de nuevo o darle a rescatistas habilidades súper humanas, entre otras cosas“, dice Hurst, quien es ahora profesor asistente del departamento de ingeniería de fabricación mecánica e industrial, en la Universidad Estatal de Oregon.

Los robots de dos piernas en buena forma forma para correr podrían tener la ventaja de ser capaces de viajar por superficies disparejas y en lugares construidos por los seres humanos. Podrían algún día servir como soldados o rescatistas, dice el ingeniero. “La comunidad robótica ha tratado de hacer máquinas que pueden ir a los lugares que los seres humanos pueden ir, por lo que la morfología humana es importante“, indica Grizzle. “Si se mandan robots para buscar personas que está en una casa incendiada, es probable que requiera la capacidad de subir y bajar escaleras, brincar los juguetes de los niños que dejaron en el piso, y maniobrar en un medio ambiente en donde las ruedas son inapropiadas“.

Las  ruedas son una manera estupenda para moverse en superficies planas” dice Sreenath, pero cuando el piso tiene rocas, por ejemplos, dos piernas son mucho más eficiente. “Imagine un futuro en donde no se tiene que despejar el camino para construir carreteras por las cuales se pueda mover un vehículo“, comenta Sreenath y agrega: “Pero en lugar de eso, tenemos una clase de máquinas de correr como animales que podrían transportarlo a usted sin necesidad de caminos, pero con un paseo suave y eficiente“.

Vea a MABEL en el video de los estudiantes de la Universidad de Michigan. El cambio de velocidad en el robot es a propósito.

Fuente: Universidad de Michigan

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