codespellsCientíficos de la Universidad de California, en San Diego, han desarrollado un videojuego de primera persona, diseñado para enseñar a los estudiantes -desde la escuela elemental hasta la secundaria- cómo programar en Java, uno de los lenguajes más usados hoy en día.

Los investigadores probaron el juego en un grupo de 40 niñas, de edades que iban de los 10 a los 12 años, quienes nunca habían sido expuestas a ningún curso de programación. Los detalles de lo que hallaron (los científicos), se resume en la conferencia SIGCSE, que se llevó a cabo en marzo pasado en Denver, Estados Unidos. Entre los hallazgos, se encontró que después de una hora de juego, las niñas habían ya logrado una gran  habilidad sobre algunos componentes de Java y que además, fueron capaces de usar el lenguaje para crear nuevas maneras de interactuar en el juego.

CodeSpells es el único videojuego que pone a la programación inmersa dentro del juego mismo, dice William Griswold, un científico de la Escuela de Ingeniería Jacobs en la Universidad de California, en San Diego. Los científicos planean hacer que el juego pueda descargarse gratuitamente a todas las instancias educativas que lo pidan. Los investigadores están buscando más casos de prueba en las escuelas elementales del área de San Diego.

Enseñar la ciencia de la computación por debajo del nivel universidad es siempre difícil, porque no es fácil hallar instructores capacitados para lidiar con alumnos en esos grados escolares, dice Griswold. Por lo que buscaron entonces una manera de interactuar con esos estudiantes fuera de las clases. El diseño del juego mantiene a los niños en el mismo buscando resolver las dificultades y retos que el juego ofrece programando.

De hecho, enseñar a los niños a programar debería ser prioridad en una sociedad donde la tecnología es cada día más importante, apunta Sarah Esper, una de las estudiantes graduadas que trabajó en CodeSpells. La programación enseña el pensamiento lógico, dijo Stephen Foster, otro estudiante involucrado en el proyecto del juego. Esperamos que se hagan adictos al juego de aprender a programar, así como se hacen adictos a los videojuegos, indica Foster.

CodeSpellers tiene una historia muy simple: el jugador es un mago que llega a una tierra de gnomos. Estos normalmente usaban la magia, pero por alguna razón la han perdido. El mago debe entonces ayudarlos. Para ello crea frases en Java. Los jugadores tienen siete frases que pueden usar, entre las que se cuentan levitar objetos, volar y hacer fuego.

Los jugadores van ganando méritos cuando terminan las tareas más sencillas, que ayudan a lograr una maestría en las frases que pueden decir. Los retos en los que se involucran son, entre otros, cruzar un río, rescatar a un gnomo del techo, en donde ha quedado atorado, etcétera. Una ez que han terminado el primer nivel han logrado aprender los componentes principales de Java, como paso de parámetros, instrucciones if, ciclos for y while, entre otros.

El artículo se llama: “On the Nature of Fires and How to Spark Them When You’re Not There.” (SIGCSE 2013). CodeSpells se presentará el 18 de abril en la escuela de ingeniería Jacobs de manera formal.

Referencias:

Daily Science